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西沙群岛位于南海的中北部,从东北向西南伸展。在长约250公里,宽约150公里的海域里,由32个岛、沙洲、暗礁和暗滩组成了宣德和永乐两个群岛,像颗颗珍珠撒落在万顷碧波之中,与东沙、中沙、南沙群岛构成中国最南端的疆域。

西沙群岛大多是由珊瑚礁形成的岛屿,珊瑚岛是整个珊瑚礁的凸出部分,下边有一个巨大的托盘托着,这就是珊瑚礁盘。珊瑚礁盘一般都在珊瑚岛四周伸延200到400米,是一片没有露出水面的珊瑚林。在海浪冲击、大潮汹涌的时候,它们可以起到保护珊瑚岛的作用。珊瑚这一海洋生物极为奇特,一夜之间可以伸出触手长成小岛,一夜之间又能消退得无影无踪。我们通常看到离开海水的珊瑚又硬又脆,可是,它钻进大海里却是绵软的。

从海面向下看,是一片珊瑚礁组成的海底热带雨林。珊瑚礁是由珊瑚虫骨骼堆积而成的。珊瑚虫在生长过程中,会分泌出石灰质骨骼,珊瑚虫死亡后,留下的石灰质骨骼便形成珊瑚礁。而那些活着的珊瑚虫仍然在礁盘上面不断地生长,经过数百年,数千年,甚至更长时间的堆积,便形成了巨大的珊瑚礁。那么,有什么原因让西沙形成大面积的珊瑚礁,而其它海域不能形成呢?

粤湛江0013号科考船载着中国科学院南海研究所的科学考察队员一行,共二十一人,从湛江码头驶向西沙群岛,开始了历时四十五天的例行西沙珊瑚礁生态科学考察活动。

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